La producción sustentable de aceite de palma podría lograrse con menos uso de fertilizantes y sin herbicidas, mientras se mantienen los márgenes. Estos son los resultados preliminares de los primeros dos años de un experimento de manejo de palma aceitera a gran escala conducido por la Universidad británica de Gotinga.

La investigación fue publicada en Frontiers in Forests and Global Chang.

La industria del aceite de palma a menudo aparece en los titulares por noticias sobre la destrucción de los bosques tropicales y la complicada situación de los orangutanes.

Sin embargo, el aceite de palma sigue representando una proporción considerable del Producto Interno Bruto de muchos países tropicales; y un gran número de personas, incluidos pequeños agricultores, dependen de esta actividad.

Además, una gran cantidad de productos que utilizamos a diario serían más costosos sin aceite de palma asequible.

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Junto a socios de la industria, el WWF (Fondo Mundial para la Naturaleza) estableció la Mesa Redonda para el Aceite de Palma Sostenible en 2004.

Sin embargo, aún faltan recomendaciones concretas sobre los niveles de herbicidas o fertilizantes y las prácticas sustentable de manejo. No ha habido suficiente investigación, lo que significa que los productores de palma aceitera dudaban en adoptar estrategias de manejo alternativas que pudieran reducir sus rendimientos unos años más tarde.

En 2016, el Centro de Investigación Colaborativo Alemán-indonesio «Funciones ecológicas y socioeconómicas de los sistemas de transformación de la selva tropical de tierras bajas (EFForTS)» realizó un experimento en una finca de la compañía de palma aceitera en la provincia de Jambi, Sumatra, en colaboración con la empresa nacional indonesia PTPN6.

El aporte de fertilizante se ajustó a uno de dos niveles: ya sea bajo, compensando los nutrientes que se eliminan en la cosecha; o alto, correspondiente al estándar de la industria para el uso de fertilizantes, que es aproximadamente el doble.

El control de malezas se realizó mecánicamente o con herbicidas químicos comunes como el glifosato. Los grupos de investigación estudiaron las palmas aceiteras, el suelo y la biodiversidad, midiendo variables como la biomasa microbiana, la actividad de las aves, la saturación de la base del suelo, el contenido de nitrógeno y el índice de área de la hoja de palma de aceite.

«Dos años después de implementar nuestros tratamientos, aún no pudimos detectar una reducción en el rendimiento. De hecho, las ganancias fueron mayores debido a los costos reducidos de fertilizantes», dice el autor principal Kevin Darras del Grupo de Agroecología de la Universidad de Gotinga.

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El impacto en las funciones y nutrientes relacionados con el suelo fue insignificante o hubo un efecto positivo. Algunas medidas de biodiversidad respondieron positivamente a la eliminación mecánica de malezas, porque hubo una mayor cobertura de plantas y esto reforzó la biodiversidad animal.

EFForTS planea continuar monitoreando las parcelas experimentales durante cuatro años más. «Estos resultados son alentadores, pero es crucial continuar con el experimento. La palma aceitera puede tardar años en reaccionar, por lo que debemos verificar si esta tendencia positiva continuará», dice Darras.

La investigación futura sintetizará los resultados a largo plazo del experimento, tomará en cuenta las emisiones de gases de efecto invernadero y realizará un modelo económico-ecológico para ofrecer recomendaciones claras para las partes interesadas.