Martin Williams, profesor asociado en el Departamento de Ciencias de Cultivos de la Universidad de Illinois, cuenta que el cultivo de maíz dulce en el Medio Oeste de los Estados Unidos se siembra en una población promedio de 60.000 plantas por hectárea.

A través de años de ensayos a campo en parcelas pequeñas, el equipo de Williams ha demostrado que ciertos híbridos son naturalmente tolerantes a la densidad de siembra, y su rendimiento mejora cuando aumenta la población. Su investigación también arrojó que al aumentar la población de plantas, estos híbridos tolerantes a la densidad mejoran los márgenes económicos para los procesadores de vegetales, como así para los productores agrícolas que lo cultivan bajo contrato.

Los resultados de los ensayos en pequeñas parcelas del centro de Illinois fueron prometedores, pero no quedaba claro si podrían trasladarse a los campos del Medio Oeste.

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«Si bien los procesadores eran conscientes de nuestro trabajo inicial en ensayos de campo en parcelas pequeñas, algunos, incluido yo mismo, eramos escépticos sobre en que medida la industria podría aumentar la eficiencia al ajustar la desnidad poblacional del cultivo», dice Williams, coautor del estudio PLOS ONE. «Decidí trasladar la investigación a los mismos campos donde se cultiva el maíz dulce «.

Williams y su colaborador, Daljeet Dhaliwal llevaron a cabo ensayos en fincas en todo Illinois, Minnesota y Wisconsin durante un período de cinco años. Las pruebas en la granja comenzaron con dos híbridos, pero uno fue retirado del proyecto temprano, por lo que los investigadores se centraron en los campos cultivados con ‘DMC 21-84’, un conocido híbrido tolerante a la densidad de siembra. Coordinaron con procesadores y productores para hacer ensayos con surcos que iban desde las 42.000 plantas por hectárea hasta las 108.000.

El amplio rango permitió a los investigadores encontrar el punto óptimo, donde tanto el rendimiento como el beneficio económico alcanzaron su punto máximo. Una vez sembrados el maíz, los productores continuaron manejando sus campos con sus prácticas habituales.

En la cosecha, los investigadores cosecharon a mano y midieron choclos comercializables, simulando el procesamiento industrial de desgranado de los choclos. Luego realizaron un análisis económico para cuantificar la rentabilidad.

Como esperaba el equipo de investigación, no había un único tamaño óptimo de población para toda la región. La población óptima fue mayor para los campos con riego respecto a los campos de secano, y fue mayor para los campos en el sur (por ejemplo, el centro de Illinois) que en el norte (por ejemplo, el centro de Wisconsin). Sin embargo, en cada campo, el tamaño de población óptimo para DMC 21-84 fue mayor que el estándar actual. Y esas poblaciones óptimas aumentaron el rendimiento del maíz comercializable en un promedio de 1,3 toneladas por hectárea.

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Sin embargo, son los procesadores de vegetales los que eligen el híbrido, proporcionan las semillas a sus productores y establecen la densidad de siembra. Por lo tanto, cualquier cambio requiere la aceptación del procesador. A la pregunta si los procesadores se benefician de un aumento en la densidad de siembra en estos híbridos tolerante a la densidad, Williams responde afirmativamente.

«Sí», dice. «Nuestros cinco años de investigación en las plantaciones de los productores en todo el Medio Oeste muestran que el procesador podría beneficiarse en promedio de US$ 300 a US$ 700 por hectárea, incluso luego de pagar el costo de la semilla adicional».

Williams enfatiza que no le está diciendo a la industria de procesamiento que aumente la densidad de la población para todos los híbridos, o en todos los campos. «Sabemos con certeza que varios de los híbridos populares no pueden tolerar mayores tamaños de población. Nada bueno vendría de aumentar las poblaciones para ellos. Pero para los híbridos tolerantes a la densidad, actualmente no estamos aprovechando al máximo su potencial genético al cultivarlos en poblaciones establecidas para sus predecesores».

Las compañías de semillas en el negocio de desarrollar nuevos híbridos de maíz dulce han tomado nota. Por ejemplo, Illinois Foundation Seeds, Inc. está probando híbridos de procesamiento en 27.500 plantas por acre (11.000 plantas por hectárea) en Illinois y 26.00 plantas por acre (10.4000 plantas por hectárea) en Wisconsin.

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Charlie Thompson, director de investigación de IFSI, dice: «En el futuro, nuestros híbridos tendrán un buen desempeño en poblaciones de mayor tamaño que las actualmente plantadas en el mercado».

Crookham Company y Snowy River Seeds también están trabajando para expandir sus líneas de híbridos tolerantes a la densidad, según Dustin Batt, gerente de investigación de Crookham y criador de maíz dulce.

Williams sabe que la industria de procesamiento en su conjunto está preocupada por la sostenibilidad económica de la producción de maíz dulce. Si bien EEUU. lidera la innovación y la producción de este cultivo a nivel mundial, los crecientes costos de producción, junto con los rendimientos estancados y los precios contractuales, han creado dificultades económicas. Los recientes anuncios de cierres de plantas de procesamiento a finales de este mes en Mendota, Illinois, y Sleepy Eye, Minnesota, afectarán a más de mil empleados y productores.

«La tolerancia a la densidad de las plantas transformó la productividad del maíz de campo durante el último medio siglo», dice Williams. «Nuestra investigación muestra que la utilización del rasgo en el maíz dulce tiene importantes ventajas económicas para los productores y procesadores de maíz dulce».