Firewire Surfboards, una de las marcas más reconocidas en el mundo del surf ha lanzado al mercado una novedosa tabla de surf construida principalmente con lana de oveja.

Firewire es reconocida por su compromiso de sostenibilidad. Sus tablas son diseñadas con el objetivo de mejorar la experiencia de navegación tanto como sea posible, pero con el menor impacto posible en el medio ambiente. Por ello, utilizan tintas de soja para la impresión de sus logos, embalajes ecológicos y almohadillas antideslizantes elaboradas con espuma obtenida de algas.

Pero la construcción de las tablas seguía planteando desafíos. La fibra de vidrio, el material clave para darle estructura a las tablas resulta perjudicial para la salud de los trabajadores y no es fácilmente reciclable. Por ello varios fabricantes desde hace años vienen buscando una alternativa ecológica a la fibra de vidrio y la compañia californiana parece haber encontrado la solución. Lana de oveja.

Todo comenzó una década por accidente. El surfista neozelandés, Paul Barron estaba laminando una tabla cuando accidentalmente derramó resina sobre su suéter, pero en lugar de que la resina goteara como esperaba, se impregno en el abrigo dotándolo de rigidez. A Barron se le ocurrio la idea y luego de trabajar en el tema durante unos años, llevó el concepto a Firewire, reconocida por el uso de materiales alternativos.

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«Muchas personas que han desarrollado productos sostenibles y que no pueden comercializarlos por algún motivo se nos acercan a diario preguntándonos si queremos llevarlos al mercado», dice Mark Price, CEO de Firewire. “Paul estaba al tanto de todas las cosas que hemos hecho y estamos haciendo, y se nos acercó hace más o menos dos años y medio, o tres. Estábamos emocionados por eso. Es una fibra natural que crece, por así decirlo, de una manera muy respetuosa con el medio ambiente».

La construcción de tablas de surf se ha mantenido prácticamente sin cambios desde la introducción de fibra de vidrio y poliuretano (PU) después de la Segunda Guerra Mundial. En los años sesenta y setenta, una época coloquialmente conocida como la Revolución Shortboard, los diseños de tablas se hicieron más cortos que las viejas tablas de 10 pies para que pudieran ser mucho más maniobrables. Desde entonces, ha habido desarrollos de tamaño y forma, pero ese núcleo de espuma de poliuretano y la construcción de fibra de vidrio,y resina todavía es lo que hace flotar a los surfistas sobre las olas.

Sin embargo, Firewire ha encarado desde sus orígenes la construcción de tablas de surf de manera diferente. La compañía utiliza la construcción en sándwich en todas sus tablas, incluido este nuevo modelo, Woolight. La construcción en sándwich comienza con un núcleo de espuma de poliestireno expandido (EPS) cubierto de material compuesto aeroespacial de alta densidad, que mejora la durabilidad. Luego se envuelve con un paño sándwich para cubierta, que generalmente está hecho de epoxi y resina pero, en el caso de Woolight, es lana. Esto se sella a través de laminación exterior con una resina de bio-epoxi para crear la capa exterior dura.

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Para reemplazar el pan en ese emparedado con lana, Firewire fue a la casa de Barron en Nueva Zelanda. La compañía se asoció con Pamu, una cooperativa de productores ovinos del país supervisada por New Zealand Merino. Pamu es a su vez proveedora de compañías vinculadas a la moda ética, como Allbirds y Smartwool. Price y el equipo de Firewire visitaron las granjas y descubrieron que era muy diferente de la granja tradicional de ovejas: «La industria tradicional de cría de ovejas es bastante fea», dijo Price, en relación con el proceso de esquila. «La mayoría de las granjas industriales utilizan sistemas de esquila que exigen celeridad y no les preocupa si dañan o maltratan a los animales. Solo interesa el costo de hacer negocios».

Para cambiar ese paradigma, Nueva Zelanda Merino establece límites en el número de ovejas por hectárea y cuántos animales se pueden esquilar por hora para garantizar el bienestar animal, la responsabilidad y la conservación de la tierra. Nueva Zelanda Merino también audita las granjas cada seis meses para asegurarse de que cumplan constantemente con sus estándares éticos.

Cuando Firewire recibe la lana, se procesa mínimamente y es bastante cruda, no tejida como un suéter. Para aplicar la lana a la tabla de surf, Firewire utiliza procesos de fábrica patentados que incluyen una técnica de sellado al vacío para el procedimiento de laminación exterior. El método de embolsado al vacío permite la cantidad más delgada de resina y, al mismo tiempo, ofrece la mayor relación resistencia / peso posible. Firewire utiliza resina bio-epoxi en este proceso, junto con la lana y la espuma EPS. La receta califica a la tabla Woolight para una calificación ECOBOARD Nivel uno de Sustainable Surf, que es una «etiqueta ecológica» independiente de terceros para tablas de surf que se han convertido en el estándar en la industria.

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«En general, el uso de materiales naturales en las tablas de surf es algo bueno», dice el cofundador de Sustainable Surf, Kevin Whilden. «Especialmente si no afecta a otras cualidades como el rendimiento, la apariencia, la sensación y la durabilidad de la tabla de surf».

«Durante los últimos meses, he estado surfeando una de estas tablas de Woolight en mis escapadas de playa locales en Nueva York y Nueva Jersey. En términos de rendimiento, no he notado ninguna señal de que sea una tabla de surf anormal que funcione menos que una PU tradicional. De hecho, es una placa increíblemente progresiva que se eleva al nivel de rendimiento que necesito en las diferentes condiciones que a menudo encuentro en el noreste. Eso puede deberse principalmente a la forma de la tabla en sí (el surf que me gusta hacer encaja naturalmente con un fondo progresivo que tiene una doble cóncava en V), pero el hecho de que los materiales coincidan con esos niveles es un testimonio de la capacidad de la lana para reemplazar fibra de vidrio en el proceso de laminación», agregó Whilden.

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«Mientras remaba, a menudo miraba la tabla y reconocía fibras de lana individuales en su superficie azul turbia. Fue un verdadero recordatorio físico de que Woolight es diferente, algo nuevo. Pero en una ola, con la tabla bajo mis pies, el lugar donde el rendimiento es más crucial que las apariencias, no pensé en absoluto en la lana. No pude sentir ninguna diferencia; la tabla ofrece los patrones de flexión típicos y las capacidades de conducción que encontrarás en cualquier tabla de surf regular. Entonces, para responder la pregunta en la mente de cualquier surfista escéptico, ¿la tabla Woolight navega de manera diferente a la normal? No, y en última instancia, ese es el punto.

Firewire está fabricando inicialmente 500 tablas para presentar el concepto a los surfistas. Pero la innovación material tiene el potencial de remodelar otros sectores que dependen de la fibra de vidrio. El CEO de New Zealand Merino Company, John Brakenridge, cita aplicaciones en la navegación, la vivienda y la industria automotriz. «Lo que [Firewire] está haciendo es parte de un movimiento», dice.