Uno de los mayores desafíos contemporáneos para la humanidad es salvaguardar la seguridad alimentaria para las generaciones actuales y futuras. La demanda de mejores alimentos y el aumento constante de la población mundial, que se espera que llegue a 10 mil millones de personas habitando nuestro planeta en 2050, en un marco de restricción de aumento de superficie, requieren que la producción de alimentos por superficie cultivada tenga que aumentar drásticamente. 

Una forma de lograr mayores rendimientos será reducir las pérdidas en los cultivos causadas por plagas, incluidos los insectos. Por ejemplo, en cultivos de cereales como el arroz y el maíz, que son alimentos básicos para una gran parte de la población mundial, los insectos causan pérdidas de hasta un 15%. 

Islam Sobhy, investigador asociado en Ecología Química de la Universidad de Keele, de Inglaterra y Bart Lievens, líder del grupo de investigación del laboratorio de ecología microbiana de procesos y gestión bioinspiracional de la Katholieke Universiteit de Leuven, en Bélgica, estudian una alternativa amigable con el medio ambiente para proteger los cultivos contra los insectos: el control biológico. El control de las poblaciones de insectos se logra mediante el uso de otros insectos que sean sus enemigos naturales.

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Estos enemigos naturales a menudo son altamente especializados y solo atacan un cierto número de plagas de insectos estrechamente relacionadas, reduciendo la probabilidad de efectos imprevistos en el resto del ecosistema local que son causados comúnmente por los insecticidas. También se pueden introducir enemigos naturales para controlar nuevas plagas invasoras de insectos. Por ejemplo, se introdujeron enemigos naturales europeos en América del Norte para controlar una nueva infestación de escarabajos de la corteza, que portan y propagan la enfermedad del olmo holandés. 

Los enemigos naturales de las plagas de insectos incluyen depredadores, patógenos (microorganismos que incluyen bacterias, hongos y virus) y parasitoides (principalmente avispas o moscas que ponen sus huevos en o en otro insecto, y finalmente los matan a medida que crecen las larvas). Los parasitoides son los más efectivos entre estos tres tipos porque su población aumenta mucho más rápido que los de los depredadores. Además, son altamente especializados, ya que solo pueden poner sus huevos en una especie determinada y, por lo tanto, tienen efectos mínimos en el resto del ecosistema. 

Los parasitoides son muy diversos y constituyen una asombrosa cantidad de especies de insectos (casi el 14% de todos los insectos descritos). Actualmente, muchas especies se crían en masa en insectarios comerciales para ser liberados en grandes cantidades para obtener el control inmediato de las plagas que atacan huertos o invernaderos. Pero su efectividad necesita ser mejorada. Esto no solo exige aumentar su número en los campos, sino también mejorar su éxito en la búsqueda de comida. 

El dulce aroma del néctar

Mientras buscan comida o huéspedes, los parasitoides generalmente dependen de señales visuales y olfativas. Por ejemplo, a menudo localizan recursos de flores particulares respondiendo al aroma y color de las flores. Poseen la capacidad de aprender asociaciones entre estas señales y recompensas, como la comida o el anfitrión, y utilizan inteligentemente esta información aprendida la próxima vez. Esto les permite encontrar sus recursos más rápido y, por lo tanto, aumentar su éxito de alimentación. 

Los parasitoides requieren alimentos ricos en carbohidratos como el néctar floral. Éste es un hábitat ideal para diversos microbios, como las levaduras, que no solo alteran su composición de azúcares y aminoácidos, sino que también producen aromas especiales. Estos aromas producidos por la levadura de néctar son muy atractivos para los parasitoides. 

Si se quiere ayudar a los parasitoides en el campo, para aumentar su número y, por lo tanto, ayudarlos a controlar las plagas, es necesario saber más sobre cómo las señales microbianas producidas por las levaduras de néctar influyen en el aprendizaje de las preferencias florales por parte de los parasitoides, afirma el estudio. 

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Estos hallazgos pueden tener implicaciones prácticas para mejorar la efectividad de los parasitoides que se utilizarán en los programas de control biológico contra los pulgones. Promueven la posibilidad de que los parasitoides, debido a su alta capacidad de aprendizaje, puedan ser entrenados en masa antes de la liberación en el campo para inducir una respuesta específica a las soluciones de azúcar fermentadas con levadura y mejorar su rendimiento en la búsqueda de alimentos y pulgones. 

Dichas soluciones podrían ofrecerse en estaciones de alimentación para alimentar y retener a las poblaciones de parasitoides en el campo donde las fuentes de alimentos naturales son limitadas. Esto a su vez mejoraría la eficiencia de alimentación de los parasitoides entrenados y aumentaría su eficacia general para suprimir las poblaciones de pulgones, concluyen los autores.