El recubrimiento biodegradable del profesor asociado David Leung puede ayudar a lograr la seguridad alimentaria de una manera respetuosa con el medio ambiente y consciente del consumidor.

El profesor David Leung, experto en biotecnología del Colegio de Ciencias de la Universidad de Canterbury de Nueva Zelanda, está trabajando en un recubrimiento no tóxico y biodegradable para proteger las plantas comestibles contra enfermedades, plagas y riesgos ambientales, incluidos los efectos del cambio climático.

La investigación podría resultar vital para proteger los alimentos vegetales sin comprometer la salud del consumidor. Debido a que el recubrimiento es biodegradable, también proporcionaría una solución ambientalmente sostenible y evitaría los impactos negativos de los agroquímicos comúnmente utilizados para proteger las plantas.

Además de ser ecológico, el recubrimiento no es tóxico, lo que según Leung, es clave para proteger a las personas que consumen el producto final.

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“Es contraproducente proteger las plantas usando métodos tóxicos. A pesar de que puede proporcionar seguridad para una fuente de alimentos, el método falla si ha contaminado el medio ambiente en el que cultiva las plantas durante el proceso y entrega un producto alimenticio con residuos tóxicos «, dice Leung.

Los pesticidas, herbicidas y biocidas no degradables pueden dañar el medio ambiente circundante al contaminar el suelo, el agua, el césped y otra vegetación. Aunque son efectivos para matar insectos, pueden ser tóxicos para una gran cantidad de otros organismos, incluidos los humanos.

«Hay una demanda de formas ambientalmente sostenibles de hacer las cosas y, en la producción de alimentos, es importante porque no podemos seguir usando estos productos químicos sin causar un daño importante a largo plazo al planeta», dice Leung.

«Creemos que el público, las personas que consumen los alimentos, apreciarán esta opción porque es más segura y más ecológica».

Produciendo una solución segura

Leung explica que si se utilizan productos químicos tóxicos para proteger los cultivos durante un período prolongado, esas sustancias destruirán los elementos circundantes, que son fundamentales para apoyar el proceso de vida de la planta. Además, los residuos tóxicos pueden acumularse en el medio ambiente local, resultando en daños a largo plazo para ecosistema.

Las paltas son solo un ejemplo de frutas y verduras protegidas con productos químicos como el sulfato de cobre. Todos los días se usa una variedad de agroquímicos para cosechar casi todos los productos comerciales del mundo.

“En este momento, tenemos que usar estas sustancias indeseables o simplemente no podríamos cosechar suficientes alimentos para satisfacer las necesidades del mundo. Es por eso que necesitamos tener otra opción: una opción más segura y sostenible».

Las sustancias potencialmente dañinas no solo se usan durante la cosecha sino que también se aplican para proteger los alimentos que se almacenan y envían a los mercados extranjeros. El recubrimiento también será adaptable para proteger los alimentos después de la cosecha.

Además, se desperdicia una gran cantidad de alimentos en todo el mundo debido al almacenamiento inadecuado, otro problema que el recubrimiento biodegradable tiene el potencial de abordar.

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Según la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación, «aproximadamente un tercio de los alimentos producidos en el mundo para consumo humano cada año, aproximadamente 1.300 millones de toneladas, se pierden o desperdician».

“El deterioro de los alimentos es un problema grave y esto podría usarse para combatirlo, afirma Leung”.

El proyecto cuenta con financiamiento hasta octubre de 2019 y, aunque ya ha creado una solución utilizable, Leung espera adquirir más fondos para seguir evolucionando el recubrimiento en uno que tendrá un amplio uso en la industria agrícola. Junto con el equipo de comercialización de UC, está trabajando para mejorar aún más el recubrimiento para que sea lo más atractivo posible para los inversores, un paso importante para llevar su trabajo al público.

«Ya se nos ocurrió una formulación patentable, sin embargo, continuamos trabajando para mejorarla para asegurar que el producto más efectivo e impactante sea lanzado al mercado».