Todo crece rápido en Singapur. No solo las especies que se adaptan muy bien al clima casi ecuatorial, si no también las inversiones de los capitales de riesgo, que se han disparado en más del 1,200% en los últimos seis años. Desde poco menos de mil millones de dólares estadounidenses en 2012, hasta alcanzar U$S 10.500 millones en 2018, según Enterprise Singapur (ESG), la agencia gubernamental del país que defiende el desarrollo empresarial, publicó AFN en suportal.

Al parecer, las cifras no se detienen ahí. Temasek Holdings , la firma de inversión estatal de Singapur, ha invertido unos 5 mil millones de dólares adicionales en el sector de Footech en los últimos cinco años.

Aunque Singapur cuenta con muy poca superficie de tierras aptas para cultivar de la manera tradicional, la ciudad-estado está cultivando su propio ecosistema de foodtech y agtech con el respaldo financiero y no financiero del gobierno para dar al talento local el impulso que necesita.

Además de respaldar a varios fondos de inversión y aceleradores en el sector, el brazo de inversión de Enterprise Singapore, SEEDS Capital, también co-invierte directamente. A principios de este mes, anunció su primera co-inversión agroalimentaria con Openspace Ventures en Tecnologías de Nutrición para construir la mayor instalación de producción de proteínas de insectos a escala comercial de alta tecnología del sudeste asiático.

Esta iniciativa de SEEDS Capital llega luego que en enero seleccionara a siete socios de co-inversión para inyectar más de U$S 65 millones en startups agroalimentarias con raíces en Singapur. Los socios incluyen AgFunder, así como VC VisVires New Protein (VVNP) local, el grupo acelerador de acuicultura Hatch, ID Capital, Openspace, The Yield Lab y Trendlines. 

Son esas iniciativas las que ayudan a impulsar el crecimiento y la innovación en el sector, especialmente cuando las nuevas empresas luchan por los dar sus primeros pasos.

“Al principio, recaudar fondos y llamar la atención fue bastante difícil. Ahora, nuestra misión está recibiendo bastante atención con más inversores y asistencia gubernamental enfocados en estas áreas. Por lo tanto, se está volviendo más fácil (para nuevas empresas como nosotros)», dice Alan Phua, CEO y Master Builder de Alchemy Foodtech. Su compañía, que tiene como objetivo combatir la diabetes a través de tecnologías alimentarias, se aseguró una financiación previa a la serie A de  U$S 1,8 millones a fines de 2018, co-dirigida por SEEDS Capital.

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Temasek Holdings, un sólido inversionista, también ha extendido recientemente su alcance a compañías locales que están incursionando en alimentos sostenibles como Sustenir y Apollo Aquaculture. Esta última, tiene planes de construir una piscifactoría de ocho plantas altamente automatizadas por U$S 70 millones para aumentar veinte veces su producción anual de pescado.

Temasek, cuyos Bonos han sido calificados como «Aaa» por Moody’s Investors Service, se enorgullece de lo que llama un ecosistema de financiación «vibrante», impulsado por gobiernos e inversores privados por igual, mejorando al de países como los Países Bajos y Estados Unidos.

“Singapur ya está promoviendo esta industria mucho mejor que otros lugares que he visto. Sin embargo, el éxito a largo plazo será impulsado al unir el ecosistema, los participantes y las empresas. Y ahí es cuando realmente conectas los puntos. Porque el poder colectivo de todos los que se unen es mucho más que un individuo», dijo Anuj Maheshwari, Director de Marketing de Temasek.

Los esfuerzos de Singapur ganan fuerza

“La reputación de Singapur como un país estable de habla inglesa es una gran atracción para las empresas en las que invertimos. Lo ven como un trampolín hacia el resto de Asia. Hay una gran presencia de conglomerados de alimentos aquí, así como un flujo natural de negocios provenientes desde afuera de Asia», dijo Gerard Chia, socio de VVNP.

Chia agrega que aunque el interés global en Singapur está creciendo, las startups locales todavía tienen que flexibilizarse para poder recibir posibles inversores.

“Como resultado de nuestro acuerdo (con SEEDS Capital), estamos viendo más empresas en las que ha surgido la innovación en algún lugar, pero que se están instalando en Singapur, en lugar de hacerlo en el propio país. Llevará un tiempo todavía para que el ecosistema crezca”, dice Chia. Señala una afluencia de nuevas empresas enfocadas en la producción y desarrollo de carne vegetal, que dice que «desvió la atención de problemas más urgentes o soluciones alimentarias más creativas o impactantes».

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Cita a una compañía en su cartera, Nutrition Innovation, como un ejemplo de creatividad de una startup local. En marzo, VVNP lideró una Serie A de U$S 5 millones para Nutrition Innovation, con sede en Singapur, que produce azúcar «más saludable», que le valió la primera inversión de la VVNP en una empresa de Singapur.

Detrás de cada startup exitosa … ¡está su equipo!

Además del impulso financiero, también se han realizado esfuerzos para aumentar otro recurso clave: el talento humano. Solo en julio, el Banco de Desarrollo Económico de Singapur (EDB) y Enterprise Singapore lanzaron Tech@SG , un programa piloto de dos años de duración para ayudar a las empresas de tecnología a crecer en Singapur y expandirse en la región. Las compañías que califican tendrán las solicitudes de Pase de Empleo (EP) de los miembros de su equipo central facilitadas bajo el programa. Se espera que esté en marcha en el cuarto trimestre y estará dirija a compañías de alto potencial en áreas en expansión, como las industrias digital, medtech, biotech, cleantech, agritech y fintech.

AgFunder también ha unido fuerzas con Enterprise Singapore, EDB y Rocket Seeder para lanzar el primer programa acelerador de tecnología agroalimentaria de la ciudad-estado, GROW. 

Ted Tan, director general adjunto de ESG, dió una entrevista a AFN donde dijo que:

El gran clima para la innovación que está viviendo Singapur lo convierte en un lugar propicio para que se arraiguen las tecnologías agroalimentarias. Junto con un marco confiable de propiedad intelectual y estándares, y un entorno favorable para los negocios, estos atributos crean una base sólida para la transferencia de tecnología y el desarrollo de productos en el sector agroalimentario.

Hemos recibido interés de numerosas startups locales y estamos trabajando en estrecha colaboración con nuestros socios de co-inversión para evaluar sus propuestas. También trabajamos con estas nuevas empresas para afinar sus ideas a fin de alentar la mejora del producto para asegurar más oportunidades de inversión en el futuro. Las nuevas empresas abarcan desde desarrolladores de proteínas alternativas, compañías de acuicultura y aquellas que operan en el área de valorización de desperdicios de alimentos.

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Dejando a un lado las oportunidades de financiación, el ecosistema también se ha beneficiado de eventos como Future Food Asia e Indoor Ag-Con Asia, que han sido fundamentales para conectar a las partes interesadas internacionales en toda la cadena de valor para cocrear y co-innovar. Es a través de estas plataformas que nuestras empresas y startups de Singapur pueden establecer una mentalidad asociativa, generar colaboraciones, descubrir nuevos talentos y fomentar relaciones a largo plazo. 

Las empresas de Singapur cuentan también con una fuerte presencia de marca que se atribuye en gran medida a nuestra sólida reputación en seguridad y calidad de los alimentos. Esto es algo que tardó muchos años en lograrse y continuará convirtiéndose en un diferenciador para nuestras exportaciones de alimentos y para el acceso al mercado. La creciente afluencia de la clase media en Asia también aumentará la necesidad de garantizar la calidad, un área en la que Singapur tiene una ventaja competitiva.

El papel de Enterprise Singapore como agencia de desarrollo empresarial es fortalecer el ecosistema y dar apoyo a las empresas para ayudar a desarrollar sus capacidades para mantenerse al día con las tendencias emergentes de la industria, escalar y crecer en el extranjero. Este enfoque es fundamental para impulsar la innovación en la industria alimentaria, desde antes hasta después de la cosecha.

Más allá de elevar las capacidades de Singapur para crecer localmente y acelerar los esfuerzos de internacionalización, apoyamos a las empresas a buscar lugares alternativos de producción de agricultura urbana y acuicultura, así como a desarrollar productos que tengan un alto potencial de exportación.

Para la innovación posterior a la cosecha, Enterprise Singapore lidera FoodInnovate, una iniciativa que se lanzó en abril de 2018 para posicionar a Singapur como el principal centro de alimentación y nutrición en Asia. Busca impulsar la innovación alimentaria a través de cuatro pilares clave: infraestructura, construcción de conocimiento, co-innovación y tecnologías disruptivas. Esto permitirá que nuestras compañías produzcan, prueben y comercialicen productos para satisfacer las demandas de los consumidores y las necesidades nutricionales del futuro.

Al igual que con los sectores emergentes, asegurar la financiación puede ser difícil. Anclar a los siete socios de co-inversión en Singapur es un comienzo. Tengo la sensación de que este sector continuará desarrollándose. La mejora de la capacidad de producir alimentos localmente para hacer frente a las preocupaciones de seguridad alimentaria está atrayendo considerable atención de individuos, comunidades y gobiernos por igual.

Las amenazas a la seguridad alimentaria son diversas; que van desde patrones climáticos erráticos, precios fluctuantes de commodities, políticas comerciales proteccionistas y paisajes geopolíticos inciertos. Si no innovamos en la forma en que producimos alimentos hoy y no lo hacemos de manera sostenible, comenzaremos a enfrentar muchas preocupaciones nutricionales y de salud.

ESG ha identificado seis potenciales de crecimiento: nutrición para ancianos, valorización del desperdicio de alimentos, envasado de alimentos biodegradables, agricultura urbana, acuicultura y proteínas alternativas. Confío en que con los aceleradores de tecnología agroalimentaria como GROW, que traen mentores y expertos de la industria, Singapur será un lugar atractivo para ayudar a las nuevas empresas a acelerar su crecimiento y obtener un acceso más rápido a nuevos mercados, nuevos clientes y nuevos inversores.

Escenario de Startups de Singapur

  • Más de 40.000 nuevas empresas, más del 10% (4.000) son tecnológicas
  • Red de más de 150 fondos de capital riesgo.
  • 100 incubadoras y aceleradores activas
  • El financiamiento de riesgo aumentó en más de 1,200% a U$S 10.500 millones en 2018 de U$S 800 millones en 2012

Fuente: Enterprise Singapore