Era solo cuestión de tiempo antes de que más compañías comenzaran a emerger de las sombras titánicas de Beyond Meat e Impossible Foods.

«En términos de por qué estamos lanzando nuestro sombrero al ring, es  por qué Beyond Meat e Impossible Foods no se han apoderado del mercado, queda mucho espació todavía», dijo a AFN Karuna Rawal, directora de marketing de Sustainable Bioproducts (SBP). «Creemos que tendremos una oferta diferenciada que nos hará un competidor muy viable en el espacio».

Por ahora, los productos que la startup de biotecnología con sede en Chicago, EEUU, planea lanzar son un absoluto secreto. La compañía está enfocada en el desarrollo de una cartera de productos y descubriendo la mejor ruta al mercado para su tecnología basada en microbios volcánicos.

Luego de un viaje a Yellowstone, Montana, SBP observó cómo ciertos organismos extremófilos pueden sobrevivir en las corrientes volcánicas del Parque Nacional, lo que derivó en una búsqueda para crear proteínas comestibles con valor nutricional a partir de estos abundantes microbios.

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Los inversores están gastando grandes sumas de dinero en productos alimenticios a base de plantas, con inversiones de casi U$S 16 mil millones durante los últimos 10 años. A pesar de semejante suma, sólo dos compañías han estado acaparando el foco de las inversiones en proteínas a base de plantas últimamente. Impossible Foods, que ha recaudado U$S 750 millones, incluida una reciente ronda de U$S 300 millones, mientras que la OPI de Beyond Meat recaudó otros U$S 240 millones en un debut de gran éxito que vio que la valoración de la compañía se disparó a más de U$S 10 mil millones.

SBP también obtuvo una parte de ese efectivo, recaudando en una suma de U$S 33 millones en febrero de 2019, liderada por 1955 Capital con participación de Breakthrough Energy Ventures, ADM Ventures, Danone Manifesto Ventures, Lauder Partners y la oficina familiar de Liebelson. La NASA, la National Science Foundation, el Servicio de Parques Nacionales, la EPA y el USDA también han brindado apoyo financiero y aportes en especie a la empresa.

Parque Nacional Yellowstone, Montana, EEUU. SBP observó cómo ciertos organismos extremófilos pueden sobrevivir en las corrientes volcánicas.

Puede que Rawal no sepa qué productos lanzará la compañía, pero con dos entidades corporativas de capital de riesgo en la lista, uno no puede evitar preguntarse si SBP está considerando una ruta B2B hacia el mercado.

«Estamos viendo tanto los canales orientados al consumidor como los canales B2B, pero lo que estoy tratando de hacer es asegurarme de no apresurarnos para tener éxito a corto plazo», explica. «Tenemos que pensar en todas las implicaciones de una estrategia a más largo plazo y cómo los diferentes canales pueden afectar eso».

Al unirse a SBP hace solo dos semanas, Karuna cuenta con 25 años de experiencia en marketing en marcas de consumo, venta minorista e innovación, y fue la estratega principal detrás de la campaña #LikeAGirl de Proctor & Gamble, convirtiéndola en un producto de moda en el mundo del marketing.

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La mayoría de las nuevas empresas parecen compartir el deseo de ser las primeras en comercializar un producto nuevo y disruptivo, pero en algunos casos ser un retador o «yo también» no siempre es algo malo.

“Hay ventajas en ser el primero en el mercado, pero todos observan sus pasos en falso. Tenemos el beneficio de aprender de las cosas que tal vez podrían haber hecho de manera diferente mientras todavía estaban aprendiendo ”, dice Rawal. «Al mismo tiempo, Beyond Meat e Impossible Foods abrieron la puerta e impartieron mucha educación al consumidor que de otro modo tendríamos que haber echo nosotros».

La amplia gama de rutas al mercado puede ser una buena señal para que las startups compitan por obtener sus bienes inmuebles en el espacio de las proteínas vegetales. Beyond Meat se ha enfocado principalmente en llevar productos envasados ​​a los supermercados, mientras que Impossible Foods se ha dirigido a cadenas de restaurantes como Burger King.

Eso supone que la industria de las proteínas vegetales mantiene su impulso y se expande a otros segmentos. Hasta ahora, las nuevas empresas de carne biológica han logrado reemplazar principalmente la carne molida, que puede ser el insumo de innumerables platos populares, pero deja afuera a las aves de corral, la carne de cerdo y los mariscos. Chipotle anunció recientemente que no tiene planes de agregar carne a base de plantas que describa las ofertas como demasiado procesadas para su plataforma centrada en productos frescos.

Y está el hecho de que solo el 5% de la población estadounidense es vegetariana y solo el 3% es vegana. Una de las principales plataformas de comercialización de alternativas cárnicas a base de plantas es que la producción ganadera es uno de los principales contribuyentes al cambio climático y que los consumidores necesitan comer mucha menos carne para salvar el planeta.

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Cuando se trata de describir al consumidor objetivo de SBP, las habilidades de marketing de Rawal brillan. 

“No estamos necesariamente tratando de convencer a los carnívoros de que se queden sin carne. He estado en el negocio de alimentos durante mucho tiempo y he aprendido una y otra vez que puedes tomar una posición como Impossible Foods, pero a veces también puedes tener un impacto más amplio si te enfocas en ayudar a las personas a dar pequeños pasos y cambios.»

Las nuevas empresas que esperan aventurarse en la proteína de origen vegetal tienen que tomar muchas decisiones importantes cuando se trata de hacer su debut y su ruta al mercado. 

Para SBP, nada está fuera de la mesa en este momento. 

“Puede verlo en más de una categoría. Ahora estamos mirando el camino hacia la comercialización y descubriendo dónde están los espacios en blanco”, dice Rawal. «¿Vas a donde los grandes jugadores ya están, o forjas algo único?»