Su visión de hacer de China una potencia en vehículos eléctricos revolucionó la industria automotriz mundial consolidando un alejamiento del motor de combustión. Ahora, Wan Gang dice que hay que estar preparados para el un cambio de juego.

El mercado de automóviles más grande del mundo adoptará los vehículos con celdas de combustible de hidrógeno, del mismo modo que lo hizo con los vehículos eléctricos, dijo Wan, quien es considerado el padre del movimiento de automóviles eléctricos de China, en una entrevista en Beijing, según publico la agencia Bloomberg.

Wan, un ex ejecutivo de Audi que se convirtió en el ministro de ciencia y tecnología de China, convenció a los líderes hace dos décadas de apostar por la tecnología de electrificación en vehículos -que no había sido probado hasta ese momento- argumentando que no solo era una forma de impulsar el crecimiento económico, sino también para limitar la dependencia de China de las importaciones de petróleo y sus crecientes niveles de contaminación. Su estrategia, usar subsidios del gobierno para incentivar a los fabricantes de automóviles y a los conductores a adoptar la tecnología, hizo que China sea el hogar de uno de cada dos vehículos eléctricos vendidos en todo el mundo.

Y ahora es el turno del hidrógeno

«Deberíamos considerar establecer una sociedad del hidrógeno», dijo Wan, de 66 años, quien ahora es vicepresidente del órgano asesor nacional de China para la formulación de políticas, un papel que ocupa un lugar más alto que un ministro y le da voz en la planificación futura de la nación. «Necesitamos avanzar más hacia las celdas de combustible».

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Eso significa que el gobierno comprometerá recursos para desarrollar tales vehículos, dijo. Si bien China planea eliminar el programa de subsidios a largo plazo para la industria de vehículos eléctricos el próximo año, la financiación del gobierno para vehículos de celdas de combustible puede permanecer en su lugar hasta cierto punto, dijo Wan.

Las acciones de algunas empresas relacionadas con el hidrógeno subieron. Jiangsu Huachang Chemical Co., que desarrolla estaciones de bombeo de hidrógeno, avanzó en el límite diario del 10% el día posterior de las declaraciones de Wan. Shanghai Tongji Science & Technology Industrial Co. y Lanzhou Great Wall Electrical Co., ambas con inversiones en la industria de vehículos con celdas de combustible, también subieron en la bolsa de Shanghai.


¿Cual es la diferencia entre un vehículo eléctrico y uno a hidrógeno? En los vehículos eléctricos típicos, las baterías de iones de litio almacenan la energía eléctrica producida fuera del automóvil y la utilizan para alimentar el vehículo. Las céldas de combustible utilizan una reacción química para producir energía, convirtiendo el hidrógeno almacenado en el vehículo en electricidad, mientras emiten solo vapor de agua. La relación superior energía-peso del hidrógeno sobre una batería de iones de litio se presta para viajes más largos. 


A pesar del respaldo de gigantes de la industria como Toyota Motor Corp. y los beneficios de los vehículos con celdas de combustible -se reabastecen más rápido y son más adecuados para conducir largas distancias que los vehículos totalmente eléctricos- la tecnología no se ha disparado aún fundamentalmente debido al costo.

Pero China tiene el poder de cambiarlo si toma los vehículos propulsados ​​por hidrógeno como una prioridad nacional: el punto de inflexión que la industria ha estado esperando durante décadas.

Para Wan, un ingeniero mecánico formado en Alemania, el cambio hacia el hidrógeno es un paso natural para lograr una visión de que los autos eléctricos dominen el tráfico del centro de la ciudad, mientras que los autobuses y camiones llenos de tanques de hidrógeno recorren las carreteras de la nación en viajes de larga distancia.

La adopción de vehículos con celdas de combustible ha sido lenta a pesar de que China tiene un abundante suministro de hidrógeno, dijo Wan. Solo hay alrededor de 1.500 de esos vehículos en uso hoy en día, en comparación con más de 2 millones de vehículos puramente eléctricos, dijo.

No es solo China. Las celdas de combustible de hidrógeno han luchado para ganar mercado en todo el mundo, no solo por los altos costos, uno de los componentes clave es el platino, sino también por la falta de infraestructura y la complejidad del almacenamiento de hidrógeno.

Luego está la cuestión de la inflamabilidad del hidrógeno, como lo demuestra el reciente incendio en una estación de servicio en Noruega. «Vamos a resolver los factores que han estado obstaculizando el desarrollo de vehículos con celdas de combustible», dijo Wan.

Se están realizando esfuerzos en Japón, que planea aumentar la cantidad de vehículos con celdas de combustible en sus carreteras a 40.000 para 2020, aunque BloombergNEF estima que las ventas hasta ahora no están cerca de ese objetivo.

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En China, los autobuses parecen estar especialmente preparados para las celdas de combustible, que utilizan un proceso químico para convertir el hidrógeno en electricidad, emitiendo solo vapor de agua. China es, por lejos, el líder en el uso de autobuses eléctricos en todo el mundo según el investigador BNEF, pero se utilizan principalmente en ciudades para distancias cortas.

Los autobuses de hidrógeno son capaces de recorrer más de 500 kilómetros con un tanque lleno, mientras que los eléctricos apenas alcanzan los 200 kilómetros. Eso presenta una gran oportunidad porque hay cinco autobuses de larga distancia en China por cada urbano, según Wan.

China está promoviendo la adopción de vehículos de hidrógeno en determinadas regiones,en un ensayo, ya que establece un ecosistema que incluye la producción, almacenamiento, transporte y repostaje de hidrógeno, dijo Wan.

Los vehículos comerciales de largo alcance actualmente no son adecuados para funcionar solo con baterías debido a limitaciones de peso y alcance, según un informe de BNEF del mes pasado. Las pilas de combustible serían una buena apuesta si el gobierno alivia las restricciones sobre la infraestructura de reabastecimiento de hidrógeno.

Más allá del hidrógeno, Wan expresó escepticismo sobre la idea de que las computadoras reemplazarán por completo la necesidad de humanos en el asiento del conductor.

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«Creo que la gente todavía quiere conducir o tener un sentido de control», dijo Wan.

También dijo que no imagina que China expida una prohibición nacional de la venta de automóviles a gasolina, ya que las autoridades provinciales tendrán que tomar sus propias decisiones. El actual sistema de doble crédito, que se asemeja a los sistemas de límite y comercio que se están desplegando en todo el mundo para las emisiones de carbono, continuará, pero se convertirá gradualmente en un sistema de comercio de carbono, dijo.

China exige a todos los fabricantes de automóviles que cumplan con los requisitos mínimos para producir vehículos impulsados con nuevas energías, incluidos los automóviles con celdas de combustible. Los fabricantes de automóviles que no cumplan con la cuota pueden comprar créditos de rivales que la excedan.

«Tenemos la responsabilidad de reducir las emisiones», dijo Wan.