La cosecha de verano se puso en marcha en el valle de San Joaquín de California, epicentro de la economía agrícola del estado. Allí las temperaturas máximas en esta época suelen alcanzar los 37°C. Eso significa que ha llegado la época donde United Farm Workers, un sindicato que representa a miles de trabajadores en todo el estado, haga lo que hace todos los veranos: correr la voz acerca de mantenerse fresco en la sombra.

Desde 2005, California ha establecido que los trabajadores agrícolas tengan sombra para los descansos, debajo de un toldo o una o un gacebo, por ejemplo, y acceso a agua potable limpia y fresca. Luego de una serie de muertes relacionadas con el calor en ese año, el entonces gobernador republicano, Arnold Schwarzenegger, estableció nuevas regulaciones de seguridad y pidió a los empleadores que las adoptaran voluntariamente.

Al igual que los trabajadores de la construcción, los jardineros y otros trabajadores al aire libre, los trabajadores agrícolas corren el riesgo de desarrollar enfermedades relacionadas con el calor, como el agotamiento o el golpe de calor, durante la jornada laboral que suelen ser de 10 o 12 horas durante los momentos más calurosos del día.

Con frecuencia, los Trabajadores Agrícolas Unidos denuncias que esas protecciones, que fueron las primeras en la nación, no se están cumpliendo. En las demandas presentadas en 2009 y 2012 , el sindicato, fundado por el líder sindical y activista de los derechos civiles César Chávez, alegó que los empleadores se aprovecharon de las reglas. No estaban escritas con claridad, las regulaciones no decían qué tan cerca debe estar el agua y la sombra para los trabajadores. Además, los inspectores sobrecargados a menudo carecían de pruebas suficientes para presentar quejas.

Una granja, por ejemplo, había tendido una lona irregular «a través de cuatro palos, a solo unos centímetros del suelo», que apenas ofreció alivio para los trabajadores que recogían verduras a 30°C, según el sindicato. Otra granja, en el área de Bakersfield llamada Valpredo, donde un trabajador murió de un golpe de calor en 2005, ofreció una pequeña sombrilla de playa, colgando sobre un enfriador de agua. Según la denuncia, Cal / OSHA, la agencia estatal que regula la seguridad en el lugar de trabajo, no emitió citaciones, en parte porque no observó trabajadores cuando visitó las granjas.

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Por lo tanto, desde 2015, como parte de un arreglo de esas demandas, el sindicato ha tendido una línea directa con Cal / OSHA para presentar las denuncias, que incluyen contactos directos con el empleador, ubicaciones de los incidentes, fotografías y otras pruebas de violaciones. Poder presentar quejas directamente es de vital importancia en California, donde hay unos 800.000 trabajadores agrícolas, muchos de los cuales son indocumentados y pueden tener miedo de ir a una agencia del gobierno, dice Marc Grossman, un portavoz del sindicato.

United Farm Workers está en Twitter, pidiéndoles a las personas que circulan por las carreteras que se contacten si ven trabajadores sin la sombra adecuada. El sindicato puede presentar una demanda en nombre de los trabajadores. Y es que la publicidad dirigida a los trabajadores y miembros del público que solicitan estar al tanto de las violaciones podría ser efectiva: los mensajes se han retuiteado decenas de miles de veces. (El sindicato también reparte volantes en las granjas).

Desde que fueron establecidas, las regulaciones de prevención de enfermedades causadas por el calor, como se les conoce, se han reforzado y se han agregado más detalles. Y en general, las reglas suenan bastante fáciles de cumplir. Los trabajadores de campo deben tener acceso a agua potable que sea «fresca, pura y relativamente fría» y «ubicada lo más cerca posible» de sus lugares de trabajo. Eso significa que las explotaciones más grandes dispongan de múltiples puestos. Debería haber suficiente agua, según las regulaciones, para proporcionar un cuarto de galón (946 cm3) por empleado por hora. Se alienta a los trabajadores a dividir su consumo en cuatro bebidas.

La sombra, también, es bastante sencilla. Cuando la temperatura supera los 27°C, el requisito es que haya áreas con sombra permanente al aire libre o ventiladas. Eso no es árboles en un huerto, cuando el sol se mueve, también lo hace la sombra. Tampoco se trata de acostarse debajo de un acoplado agrícola, como muestra un folleto estatal.

Cuando las temperaturas se elevan por encima de los 35°C, los empleadores deben asegurarse de que los trabajadores tomen esos descansos para refrescarse por un mínimo de 10 minutos cada dos horas. Los empleadores deben proporcionar estructuras de sombra que, colectivamente, sean lo suficientemente grandes como para acomodar a todos los trabajadores en un intervalo para almorzar o descansar, y darles espacio suficiente para que no estén en contacto físico entre ellos.

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Las pausas son un poco más complicadas. Bajo las regulaciones, los trabajadores deben tomar regularmente «descansos de refrigeración preventiva» en la sombra para ayudar a sus cuerpos a aliviar algo del exceso de calor. Pero a muchos trabajadores de campo se les paga una tarifa por unidad de cosecha, por lo que el tiempo que se pasa fuera de los campos, refrigerándose en la sombra, significa frutas que no se recolectan y contenedores que no se completan.

En condiciones extremas de mucho calor, como las que tiene la región de Central Valley en verano, parte de la responsabilidad recae sobre los empleadores al tener que monitorear a los trabajadores para detectar signos tempranos de enfermedad por calor, y “registrar la condición de los empleados a intervalos regulares”. Para algunas cuadrillas, eso podría requerir registros a través de walkie-talkie. Cuando las temperaturas se elevan por encima de los 36°C, los empleadores deben asegurarse de que los trabajadores tomen esos descansos de refrigeración de 10 minutos cada dos horas.

También se requiere que las granjas entrenen a sus trabajadores para identificar los signos o síntomas comunes del agotamiento por calor, como mareos, dolores de cabeza, debilidad y cólicos, antes de que el golpe de calor se convierta en algo más grave. Los supervisores también deben conocer las señales de advertencia de esa afección: desmayos, convulsiones y confusión, y tener planes de emergencia listos para ser desplegados.

«La gente se agota. Se vuelven letárgicos. Se sienten confundidos», dice David Eisenman, profesor de salud pública en la UCLA , al describir los síntomas de agotamiento por calor. Cuando eso sucede, es menos probable que las personas busquen agua. Demasiado calor abruma el sistema regulador del cuerpo y puede causar insuficiencia orgánica y ataques cardíacos.

Por ahora, California es uno de los cuatro estados de EEUU, los otros son Minnesota, Oregón y Washington, con reglas de enfermedad por calor para los trabajadores agrícolas. Grossman dice que el sindicato espera que el modelo se extienda a todo el país.