Chevron USA Inc., la empresa líder en producción de gas, anunció que se ha asociado con California Bioenergy LLC para ayudar a financiar hasta 18 «digestores» en explotaciones tamberas para producir metano a partir del estiércol de las vaca en los condados de Kern, Kings y Tulare. La petrolera también se comprometió a encontrar mercado para el biogás resultante.

Parte de la idea detrás de la inversión conjunta de las dos compañías en un holding llamado CalBioGas LLC es vender el gas como combustible para camiones, autobuses y otros equipos pesados.

CalBio aportará tecnología, experiencia operativa y capital para ayudar a los productores de leche a construir digestores y proyectos de captura de metano para convertir el metano en un uso beneficioso como gas natural renovable (RNG).

Los proyectos de biometano a instalarse en los tambos están diseñados para enviar el biogás generado a partir del estiércol de las vacas a una instalación de procesamiento centralizada donde se purificará a RNG y se inyectará en el gasoducto de la empresa de servicios públicos local. El RNG se comercializa como un combustible alternativo para camiones pesados, autobuses y, eventualmente, para equipos off-road y agrícolas.

La asociación ayudará a Chevron a cumplir con el Estándar de Combustible Bajo en Carbono de California (LCFS), que crea incentivos financieros para que las industrias cambien a combustibles más limpios y renovables como el biometano.

California ha invertido cientos de millones de dólares en los últimos años para ayudar en el desarrollo de digestores en las explotaciones lácteas de Cental Valley, donde varios ya se encuentran en operación y otros tantos están en fase de desarrollo.

Los funcionarios estatales han expresado su preocupación de que aún serán necesarios más proyectos para cumplir con en plazo la legislación de 2030 para reducir las emisiones de metano en el estado en 40 por ciento por debajo de los niveles de 2013.

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También les preocupa que las operaciones de digestores existentes hasta el momento no hayan demostrado ser financieramente viables sin los apoyos estatales a los precios del gas y otros subsidios públicos.

Los grupos ambientalistas se quejaron recientemente de que los proyectos de digestores promueven el crecimiento y la consolidación de los productos lácteos, lo que podría amenazar la calidad del aire local y del agua subterránea, sin proporcionar mucho beneficio local. También cuestionaron por qué el estado ha dudado en revelar su participación total en tales proyectos, y por qué el apoyo financiero estatal va solo a unas pocas empresas, como CalBio.

Chevron dijo que está orgulloso de trabajar en proyectos que reducirían su huella de carbono y ayudarían a establecer la viabilidad financiera del biometano.

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«CalBioGas representa exactamente el tipo de inversión específica que haremos para lograr el cumplimiento del LCFS y también probar la viabilidad de fuentes de combustible alternativas», dijo Mike Vomund, vicepresidente de Chevron Americas Products – West, de Chevron.

«Como una empresa orgullosa de California, nos complace que las comunidades locales en el estado se beneficien de esta inversión y esperamos las oportunidades futuras con CalBioGas».

La compañía petrolera con sede en San Ramón se negó a declarar la cifra de dinero que aportará a la sociedad.

CalBio está trabajando con docenas de tambos de Central Valley, algunos de ellos con varios miles de vacas, para construir y conectar digestores que pueden inyectar metano en las tuberías de gas natural. La compañía también tiene contratos con empresas eléctricas para quemar biometano y venderlo a la red eléctrica como energía renovable.

«Estos proyectos traen muchos beneficios y no serían posibles sin el apoyo de nuestros granjeros y de Chevrón», dijo el gerente general de CalBio, N. Ross Buckenham, en un comunicado.