¿Quién podría creer que es posible hacer un combustible mejor que el diesel a partir de semillas de algodón? ¡Yo no!”, rió Abel Mutie Mathoka, un productor agrícola keniano, mientras inspeccionaba las sandías en su parcela compartida de cuatro hectáreas en la aldea de Ituri, en el condado de Kitui, en el sureste de Kenia.

«El riego con esta bomba de agua alimentada con biodiesel me ha ayudado a obtener mayores rendimientos, especialmente durante los períodos de sequía».

Mathoka dijo que sus ganancias se habían duplicado en los dos años que ha estado bombeando agua con biodiesel, que es más eficiente y unos US$ 0.20 por litro más barato que el diesel convencional.

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Bueno para el agricultor y el planeta

El biodiesel que está usando no solo es bueno para él, sino también para el planeta.

A diferencia de la mayoría de los biocombustibles, que se derivan de cultivos como el maíz, la caña de azúcar, la soja, la colza y la jatrofa, este se fabrica a partir de un subproducto del proceso de fabricación de algodón.

Eso significa que, además de ser más limpio y más barato que el combustible regular, es más sostenible que otros biocombustibles porque no se necesita tierra extra para producirlo.

«Nuestro biodiesel proviene de la molienda de las semillas de algodón que quedaron como descarte luego del desmotado -el proceso de separar las semillas del algodón crudo-«, dijo Taher Zavery, director gerente de Zaynagro Industries Ltd, la compañía de Kitui que produce el biodiesel.

«Comenzamos a producirlo y usarlo para alimentar nuestra fábrica de desmotado de algodón en 2011. Con el aumento de la producción, ahora lo usamos para nuestros camiones, lo vendemos a las Naciones Unidas para operar algunos de sus autobuses y también a los agricultores locales para el riego».

Más de 1.200 productores agrícolas en Kitui han invertido hasta ahora en bombas de biodiesel para riego como parte de una iniciativa lanzada por Zaynagro en 2015, dijo Zavery.

Lechos de ríos secos

El cambio climático está afectando a todo el este de África y el clima cada vez más errático se está convirtiendo en moneda corriente en países como Kenia, Somalia, Uganda y Etiopía, lo que provoca menos precipitaciones.

Las sequías recurrentes están destruyendo cultivos y pastizales. En consecuencia los animales mueren por desnutrición, lo que empuja a millones de personas en el Cuerno de África al borde del hambrura extrema.

El número de kenianos que necesitaban ayuda alimentaria en marzo aumentó casi un 70% en un período de ocho meses hasta 1,1 millones, en gran parte debido a las escasas lluvias, según cifras del gobierno.

Con casi la mitad de los 47 condados de Kenia declarados en alerta por una grave escasez de lluvia, las agencias humanitarias están advirtiendo un aumento del hambre en los próximos meses.

«Solo se pronostican lluvias ligeras durante junio… y no será suficiente para aliviar la sequía en las áreas afectadas de Kenia y Somalia», dijo la Red de Sistemas de Alerta Temprana de Hambruna en su último informe. «Se prevé una producción de cultivos muy por debajo de la media, malas condiciones del ganado y un aumento en los precios locales de los alimentos. Todo esto reducirá el acceso de los hogares pobres a los alimentos».

En el área Kyuso de Kitui, las señales ya son evidentes.

Los ríos, las lagunas y las presas se están secando como resultado de la prolongada sequía.

Los aldeanos se quejan de caminar largas distancias, a veces más de 10 km, con sus burros cargados con bidones vacíos en busca de agua.

Los pequeños agricultores, la mayoría de los cuales dependen de la agricultura de secano, planean vender sus cabras para poder subsistir si la cosecha es pobre.

Batalla de sequía con biodiesel

Pero no todos los agricultores de Kitui están preocupados.

Un número pequeño pero creciente está despojándose de la carga de depender del clima e invirtiendo en sistemas de irrigación impulsados ​​por el biodiesel de semillas de algodón de Zaynagro, a través de un plan “pago sobre la marcha” que fue lanzó hace más de tres años.

Los agricultores vecinos se unen para invertir en el sistema de riego, que incluye la bomba apta para funcionar con el biocombustible, 12 metros de tuberías y 10 litros de biodiesel, a costos que comienzan en US$315, dependiendo del tamaño de la bomba.

Los agricultores hacen un pago inicial, luego pagan cuotas mensuales sin intereses. Compran el biodiesel para hacer funcionar las bombas de Zaynagro a US$0,79 por litro.

El agricultor Alex Babu Kitheka, de 39 años, dijo que la bomba a biodiesel le permitió irrigar una porción más grande de su parcela de media hectárea, donde cultiva una variedad de vegetales como maíz, tomates, espinacas y batatas.

Economía circular

Otros agricultores señalan que el plan es un gran beneficio para ayudar a mejorar su producción.

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“El esquema de cuotas es bueno. La mayoría de los agricultores no tienen el dinero y no pueden obtener fácilmente un préstamo para comprar una bomba como esta», dijo Maurice Kitheka Munyoki, de 41 años, mientras estaba parado junto a su bomba de biodiesel azul. “Tener un esquema como este nos ayuda mucho. «Nuestros rendimientos son buenos, lo que significa que podemos pagar el costo de la bomba lentamente en pequeños montos, y que nos quede dinero para pagar las cuotas escolares».

La iniciativa de Zaynagro aún se encuentra en sus primeras etapas, y pocos agricultores han pagado el costo total de las bombas.

Pero tales esquemas de biocombustibles son prometedores porque crean una economía circular al convertir los desperdicios en biocombustibles con fines de lucro, dijo Sanjoy Sanyal, alto miembro asociado de Clean Energy Finance en el Instituto de Recursos Mundiales.

La simplicidad del modelo (fácil de usar, tecnología robusta, suministro asegurado de biodiesel combinado con un esquema de pago) podría ayudar a electrificar el África rural, dijo.

“Hay muchas opciones de energía sostenible en el mundo. El tema clave es probar ideas y enfoques de manera colaborativa”, dijo Sanyal.

“Otras fábricas de desmotado de algodón en la región deberían intentar aprender de este experimento. Las instituciones financieras deberían comenzar a experimentar con préstamos a grupos de agricultores. Los donantes e inversores internacionales necesitan apoyar la experimentación», concluyó.