Como comerciante en Wall Street, tenía a disposición todos los datos del mundo para tomar decisiones con información, mientras que en la agricultura, los administradores de granjas no pueden decirle por qué están usando un fertilizante en lugar de otro. Hay un lugar para la sabiduría en la agricultura, debe ser reforzado con datos».

Jaisimha Rao fue gerente de cartera en BlackRock en Nueva York durante más de seis años, antes de regresar a la India en 2014 para trabajar en la finca de café de su familia. Nunca había vivido en la India a tiempo completo, pasando la mayor parte de su infancia en Kuwait. Fue inspirada por Lawrence Fink, CEO de BlackRock, quien había desarrollado desde cero el negocio de administración de inversiones.

“Existe la idea de que la agricultura no gana dinero en la India; se puede hacer dinero, pero se requiere la agricultura de precisión”, publica AgFunderNews.

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En un esfuerzo por proporcionar más datos a los agricultores indios e información para la toma de decisiones, Rao comenzó con el despliegue de aviones no tripulados. «Pensé que los drones eran una excelente manera de recopilar datos a gran escala, y al principio fue transformador mirar las granjas desde el cielo, así que tuvimos unos primeros ocho meses bastante buenos».

Pero luego se topó con una pared: las imágenes noresolvían la cuestión de fondo. Los clientes de Rao querían algo más que información sobre sus campos, querían que les ayudara a resolver los problemas identificados por los drones. Esta es una historia familiar para la industria de la agro-tecnología en todo el mundo y el término «ideas procesables» es ahora un lugar común en las plataformas de lanzamiento de una amplia gama de nuevas empresas digitales, no solo aquellas que ofrecen servicios de drones.

Con estas ideas en mente, Rao fundó TartanSense, para construir pequeños robots terrestres para pequeñas granjas (y pequeños agricultores), inicialmente enfocados en la aplicación de pesticidas. El robot es un rover semiautónomo, que viaja a través de los campos con una cámara orientada hacia abajo. El sistema AI / ML identifica las plagas utilizando la visión computarizada y luego apunta sobre ellas a los pulverizadores de precisión. El móvil y el software que lo acompaña también recopilarán datos terrestres, a una resolución mucho más alta que los aviones teledirigidos, generando informes con información útil para el agricultor.

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Existe una tecnología similar en EEUU. y Europa, aunque está dirigida a granjas más grandes, como Blue River Technology (ahora propiedad de John Deere) y ecoRobotix . Pero Rao no vio ninguna opción asequible para los pequeños agricultores; la propiedad promedio en la India es solo un par de hectáreas.

«Quiero democratizar esta tecnología que los agricultores de los mercados desarrollados están empezando a experimentar y hacer que sea asequible para los pequeños agricultores de los mercados emergentes», dice Rao. «Pero también hay una ventaja local haciendo esto en la India; India tiene la segunda área de tierra agrícola más grande del mundo después de los EEUU. y la agricultura es la columna vertebral de la sociedad aquí».

India es el mayor productor de algodón del mundo, con 12 millones de hectáreas de granjas de algodón, lo que proporciona una buena superficie para comenzar con TartanSense. La puesta en marcha también está estudiando la soja, seleccionando estos cultivos debido a su alto valor y al alto costo de sus insumos, que espera reducir con la tecnología de rociado de precisión.

“La aplicación de fertilizantes es una opción futura para nuestros robots; Si nuestro robot puede aplicar productos químicos a nivel de planta por planta, podemos reducir significativamente los costos de los insumos «, dice Rao.

Pero, ¿cómo planea Rao poner esta tecnología en manos de los agricultores, donde incluso un tractor de US$ 15,000 sería demasiado caro? (Para el contexto, los agricultores estadounidenses gastan al menos $ 500,000 en tractores nuevos).

Hay algunos modelos que la startup puede seguir y Rao admite que esto aún no se ha resuelto, ya que quiere centrarse en probar que la tecnología funciona y proporcionar un ROI para los agricultores. Pero actualmente se está implementando un modelo similar a Uber en el que un agricultor solicitará un servicio de fumigación y TartanSense comparte los ingresos con un agente local que realiza la tarea utilizando su robot.

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“Como industria, hemos prometido demasiado y no hemos cumplido lo que puede hacer la tecnología y no queremos cometer el mismo error; queremos centrarnos primero en el retorno de la inversión y en cómo podemos tener un impacto inmediato para el agricultor. Al final del día, no le importa si utiliza AI, solo tiene que funcionar».

Otro modelo que otras empresas indias están siguiendo es contratar a un empresario de la zona, que ya tenga una relación con los agricultores, para comprar el robot y arrendarlo o realizar el servicio para en forma de contratistaO, inclus podrían estar en la nómina de TartanSense.

TartanSense actualmente está realizando pruebas piloto con algunos clientes, incluidas grandes empresas agrícolas y agricultores progresistas. «Una vez que tengamos un producto diferenciado que funcione bien, tendremos varias opciones interesantes sobre cómo implementarlo».

TartanSense recientemente cerró una ronda inicial de US$ 2 millones de fondos con el inversionista líder en tecnología agroalimentaria Omnivore , así como con Blume Ventures y BEENEXT. Entre los inversores individuales se incluyen los cofundadores de la empresa líder en robótica de la India, GreyOrange, y el cofundador de Vicarious AI, con sede en Silicon Valley, que cuenta con el respaldo de Elon Musk y Jeff Bezos.

Rao está utilizando los fondos para desarrollar su equipo y dice que tiene un gran talento técnico para elegir en Bangalore, donde TartanSense tiene su base, al igual que muchas de las compañías de tecnología más grandes del mundo.