Los empresarios e inversionistas se están enfocando cada vez más en las algas como una fuente de proteína alternativa para ayudar a alimentar a una población global que, según las previsiones de la ONU, aumentará de 7.700 millones hoy a 9.700 millones para 2050.  

En la UE, el sector de la biomasa de algas está valorado en 1.693 millones de euros y emplea a 14.000 personas, tanto en investigación y desarrollo, como en la cadena de suministro, según un informe de la Comisión Europea de 2018. “El aumento de la inclusión de algas en las dietas occidentales podría ayudar a cubrir algunas de las necesidades de producción de alimentos asociadas con el crecimiento esperado de la población humana”, señala el informe.  

“Es muy emocionante y extremadamente valioso”, dice Fredrik Adams, un empresario de tecnología limpia que ha trabajado en proyectos de energía renovable y algas durante casi una década. Su última empresa, Firglas, está a punto de producir algas como ingrediente alimentario a nivel mayorista. Está construyendo dos plantas comerciales a gran escala en España y los Países Bajos y planea producir “decenas de toneladas de materia seca” a finales de este año. Cultivará algas en sistemas de fotobiorreactores cerrados que contienen agua y sal, lo que permitirá la producción durante todo el año. 

La producción es rápida y respetuosa con el medio ambiente, dice Adams, porque las algas se sintetizan y liberan oxígeno a la atmósfera. El desafío es reducir el costo para que los ingredientes sean atractivos para los fabricantes y consumidores de alimentos. 

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“Este tipo de producción se ha utilizado durante décadas para usos farmacéuticos y cosméticos”, agrega, señalando que L’Oréal es el principal titular mundial de patentes para las algas. “Lo que nos gustaría hacer es. . . subir en escala y lograr un precio unitario más bajo y llevar eso a los mercados de alimentos “.  

El productor de algas con sede en Kent, AlgaeCytes, está buscando seguir su ejemplo, y también planea construir una planta de sistema cerrado. “Nuestro objetivo para 2020 es producir 200 toneladas de proteína basada en algas [un año]”, dice Naz Bashir, director ejecutivo. 

Los empresarios del norte de Europa están liderando el camino con experiencia en algas. El año pasado, Corbion, un proveedor de ingredientes con sede en Ámsterdam, anunció planes para extender su aceite de cocina de algas a más de 2,000 tiendas Walmart en los Estados Unidos.  

Los empresarios reconocen que persuadir a los consumidores para que prueben las algas puede ser difícil y tomar tiempo. El desarrollo de la micoproteína derivada del hongo comenzó en las placas de Petri en la década de 1960, pero Quorn, la ahora popular marca de sustitutos de la carne, vendió el ingrediente a los clientes del Reino Unido más de 25 años después.  

La campaña publicitaria de Quorn en 1995 presentó al futbolista Ryan Giggs y el Sr. Adams dice que tal respaldo de celebridades puede ayudar a impulsar las algas al mercado masivo. “Parte de esto será dictado por la moda, todo tipo de caprichos”, dice. “Espero que los consumidores pasen por el aprendizaje y la educación, tal como lo hicieron con el sushi”. 

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El ingrediente sale de la producción como un “lodo”, pero se usa comúnmente en forma de polvo seco. “Eso tiene que mezclarse con otros alimentos para hacer cosas como tortas de pescado o hamburguesas de algas. . . así se obtiene una sustancia similar a la carne “, dice el Sr. Adams. 

Las compañías esperan que los beneficios nutricionales de las algas sean un fuerte punto de venta. Actualmente, el aceite de algas y los suplementos se pueden comprar en línea y en tiendas de alimentos saludables. El ácido graso omega 3 en el aceite de algas es atractivo para los veganos, ya que a menudo se encuentra en los pescados grasos. Los empresarios quieren ampliar el uso del ingrediente de suplementos a alimentos básicos.  

“Debido a que la población mundial está en un aumento dramático, necesitamos tener un medio sostenible para producir estos aceites omega 3”, dice el Sr. Bashir 

La sostenibilidad se está convirtiendo en una mayor preocupación para los consumidores; en 2017, el servicio de entrega Just Eat reportó un aumento del 987 por ciento en la demanda de opciones vegetarianas solo en Irlanda, por ejemplo. A medida que más consumidores se preocupan por el impacto ambiental y renuncian cada vez más a la carne, Bashir cree que las algas se convertirán en una fuente importante de proteínas. 

Los inversores han notado una creciente demanda de proteínas alternativas. Los datos de la compañía de investigación de empresas Beauhurst muestran que la cantidad de dinero recaudado por las empresas privadas del Reino Unido que producen o usan algas o algas en alimentos y bebidas ha aumentado en casi un 2,000% en los últimos ocho años. En 2011, tres acuerdos recaudaron un total de £ 314,200 mientras que en 2018, siete acuerdos recaudaron £ 6,4 millones.  

En diciembre, Firglas recaudó £ 3 millones a través de Wealth Club, una plataforma de inversión en Londres para inversores con experiencia. Alex Davies, fundador de Wealth Club, ve a Firglas como una oportunidad atractiva porque “las personas necesitan ser alimentadas”. 

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Además del uso en alimentos de consumo, las algas podrían tener un papel importante en la piscicultura. Se espera que el mercado mundial de alimentos para peces alcance los 214 mil millones de dólares para 2024, según la empresa de investigación de mercado Global Market Insights. El Sr. Davies describe el mercado como “morir por otras fuentes de alimento para peces”, presentando una oportunidad para alimentar a los peces con algas.  

A pesar de que la inversión en la producción de algas ha aumentado, admite que “actualmente es muy difícil producirla a escala y en términos comercialmente viables”. Los inversores en las 24 compañías que cotizan en Beauhurst aún no han recibido una declaración. 

Para hacer de las algas una fuente de proteína alternativa sostenible y atractiva, dice Adams, “aumentar y reducir el costo unitario de producción es fundamental”.