La Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA, por sus siglas en inglés) eliminó una restricción que permitió a AquaBounty, una compañía de biotecnología con instalaciones en Canadá y Panamá, importar y comenzar a cultivar huevos de salmón genéticamente modificados (GMO) en los Estados Unidos. De esta forma queda allanando el camino para el primer marisco GMO del país – y el primer animal GMO criado con fines comerciales.

El salmón AquAdvantage de AquaBounty, que viene desarrollándose desde la década de 1990, ya está disponible en Canadá. La variedad del pez, patentada por la compañía, es modificada para contener genes del salmón Chinook y de una criatura parecida a una anguila llamada faneca del mar, que le permite crecer dos veces más rápido y consumiendo menos alimento que un salmón normal del Atlántico.

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Cuando FDA aprobó el pescado en 2015, la agencia descubrió que no tenía problemas de salud o bioseguridad, y no mostró  diferencias materiales ni nutricionales con respecto al salmón del Atlántico tradicional. Entonces, ¿por qué AquAdvantage aún no está disponible en las tiendas en los Estados Unidos?

Como ocurre a menudo con los alimentos producidos con una tecnología emergente, como, por ejemplo, la carne cultivada a partir de células, las preguntas sobre el etiquetado han sido un problema importante.

Comparación de salmón genéticamente modificado con salmón no modificado.
La rápida tasa de crecimiento de un salmón AquaBounty (izquierda) es evidente cuando se compara con un salmón no GMO (derecha) de la misma edad

En 2015, la senadora por Alaska Lisa Murkowski presentó un requierimiento adicional que impidió que FDA introdujera el salmón en el mercado hasta que el gobierno publicara las pautas de etiquetado. La amenaza de la competencia fue una de las posibles motivaciones: algunos temen que estos peces de crecimiento más rápido puedan afectar a los pescadores de salmón en el noroeste del Pacífico, y particularmente en Alaska, donde el salmón es una industria que mueve mil millones de dólares, según estimaciones de un grupo comercial.

Mientras se negociaba el etiquetado de GMO, Murkowski siguió empujando. En 2017, ella y otros tres senadores introdujeron una legislación específicamente para etiquetar el salmón AquAdvantage como «diseñado genéticamente»  y para someterlo a una revisión ambiental. («Hay una gran diferencia entre ‘Frankenfish’ y lo salvaje, saludable, capturado de manera sustentable, delicioso, y quiero asegurarme de que la gente esté al tanto de eso», escribió, en una declaración , aunque la propuesta no logró avanzar.)

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Cuando USDA publicó su guía de etiquetado de bioingeniería en diciembre, la agencia indicó que la regla se aplicaría incluso a los productos regulados por la FDA, incluido este salmón. Con un marco de etiquetado implementado, la prohibición de importación de Murkowski terminó.

En una declaración, la Senadora resaltó que ella sigue «teniendo serias preocupaciones sobre el empalme del ADN de dos animales para producir un pez comercializable», y agrega que las etiquetas de «bioingeniería», que no requieren la divulgación de esa información, al igual que no requiere la divulgación de cómo se fabrica el maíz o la soja OGM, no «brinda a los consumidores información clara».

“El pescado se cultiva muy cerca del consumo. Esa es realmente la oportunidad».

El etiquetado sigue siendo un problema complicado tanto para los opositores como la senadora Murkowski, como para las empresas de biotecnología, que necesitan diferenciar su producto sin asustar a la gente. Diseñar el lenguaje perfecto puede ser un delicado equilibrio. El año pasado, después de que el salmón AquAdvantage debutara en Canadá, AquaBounty agitó a los grupos activistas vendiendo miles de libras sin etiquetar. El ex director general dijo más tarde que el salmón se había convertido en «sashimi de alta gama».

Sylvia Wulf, la CEO recientemente asumida de la compañía, dice que la empresa está buscando llevar el producto a los restaurantes y canales de servicio de alimentos de EEUU, antes de que llegue en los supermercados. Eso es parcialmente una cuestión de escala. Actualmente, AquaBounty solo tiene un criadero estadounidense, ubicado en Indiana. Pero es posible que un salmón local fresco, faenado apenas solo un día antes, tenga un gran atractivo.

«Debido a que no tiene que ser trasladado en aviones desde Chile o Noruega, va a ser realmente fresco», dice ella. “El pescado se cultiva muy cerca del consumo. Esa es realmente la oportunidad «.

Fresco, tal vez, pero no capturado en la naturaleza. Y esa distinción hace toda la diferencia en Alaska y en otros lugares donde los métodos de pesca más tradicionales son un gran negocio.

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«Vemos que es solo otro producto de marisco cultivado, y hemos estado compitiendo contra el salmón de piscifactoría en el mercado desde hace varias décadas», dijo un director del Alaska Seafood Marketing Institute, hablando con una radio de Juneau . «Salvaje, natural, sostenible: esos son atributos que realmente solo se aplican al salmón de Alaska, el salmón recolectado en la naturaleza, y eso nos distingue en el mercado».

La oposición a los peces viene también en otras formas. Hay preguntas sobre si el salmón AquAdvantage podría ser una especie invasora y se cruzará con las poblaciones de salmón salvaje. Después de todo, se sabe que ocurren violaciones de piscifactorías, y la aprobación inicial de FDA requirió que el salmón se criara en tanques ubicados en tierra . (La compañía afirma que su salmón está modificado para ser estéril, pero sin embargo, se ha comprometido a destruir cualquier lote de huevos que no lo esté). Sin embargo, antes de la aprobación, varias cadenas de supermercados, incluida Whole Foods, se comprometieron a no vender el salmón. No está claro si las tiendas minoristas cambiarán de postura a medida que el producto se vuelva más común.

Dejando a un lado la controversia, los salmones genéticamente modificados están llegando. Debido a su ciclo más corta, de 18 meses, la mitad de la de un salmón convencional, la compañía espera cosechar su primer pescado criado en Estados Unidos en septiembre de 2020.