Un grupo de demandantes de Estonia, Francia, Irlanda, Rumania, Eslovaquia, Suecia y los Estados Unidos presentaron una demanda contra la Unión Europea  cuestionando la inclusión de la biomasa forestal en la directiva de energía renovable del bloque.

Si se salen con la suya, esto podría privar a la UE de una fuente de energía que actualmente representa cerca del 60% de las energías renovables del bloque, más que la energía solar y eólica combinadas.

Los presentación ante el tribunal de la UE en Luxemburgo fue realizada por un grupo de personas afectadas y organizaciones no gubernamentales (ONG) el pasado 4 de marzo.

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El grupo argumenta que las instituciones de la UE no han tenido en cuenta la evidencia científica que muestra que la recolección de biomasa forestal y la combustión con fines energéticos exacerba el cambio climático al causar la deforestación fuera de Europa.

«Considerar a la biomasa como carbono neutral va en contra de los descubrimientos científicos», que muestran que quemar la madera para obtener energía generalmente emite 1.5 veces más CO2 que el carbón y 3 veces más que el gas natural.

La Comisión Europea se negó a hacer comentarios en esta etapa, diciendo que es responsabilidad del Tribunal de Justicia de la UE en Luxemburgo decidir sobre la «admisibilidad» del caso.

El año pasado, la UE adoptó una actualización de su directiva de energía renovable, comprometiendo al bloque a obtener al menos el 32% de su energía de fuentes renovables para 2030. El objetivo es considerado un elemento central para cumplir la ambición de la UE de reducir las emisiones de carbono en un 40% en la misma fecha.

Pero los demandantes sostienen que incluir la biomasa forestal como fuente de energía renovable va en contra del artículo 191 (1) del tratado de la UE , que estipula que la política ambiental del bloque contribuirá a: «preservar, proteger y mejorar la calidad del medio ambiente … y, en particular, la lucha contra el cambio climático”.

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Según ellos, la directiva empeora el cambio climático al exacerbar la tala de bosques en los EEUU para satisfacer la creciente demanda de combustible de pellets de madera en la UE.

Los demandantes han sufrido daños a su salud, en sus medios de vida, comunidades y tradiciones culturales como resultado de la tala, la fabricación de pellets de madera y la producción de energía de biomasa, argumenta el caso.

La nueva política de biomasa propuesta por la Unión Europea tiene suficientes salvaguardas incorporadas para garantizar que no genere emisiones de carbono adicionales, dijo un funcionario de la UE en un evento EURACTIV la semana pasada, en medio de advertencias de que la política podría empeorar el calentamiento global al aumentar la deforestación.

60% de las renovables europeas

La Comisión Europea estima que la biomasa representa casi el 60% del consumo de energía renovable en la UE. El consumo de bioenergía en Europa aumentó en más del 69% entre 2005-2016, y se espera que continúe creciendo en las próximas décadas, según el ejecutivo de la UE.

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Si los demandantes ganan el caso, la biomasa forestal ya no se contabilizará en el objetivo de energía renovable de la UE para 2030, dejando solas a la energía eólica y solar para hacer todo el trabajo pesado. Como efecto en cadena, probablemente también conduciría a llamadas desde dentro de Europa para revisar el objetivo a la baja, algo que los demandantes dijeron que no eran sus planes.

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«Desde luego, no estamos diciendo que el objetivo de energía renovable del 32% deba reducirse», dijo Peter Lockley, asesor legal de los demandantes. Más bien, dijo, el objetivo era garantizar que la UE cumpla con éxito su objetivo del Acuerdo de París de reducir las emisiones de carbono en un 40% en 2030.

La directiva sobre energía renovable se acordó el año pasado a pesar de las advertencias de un grupo de más de 800 científicos, quienes dijeron que la recolección deliberada de madera con fines energéticos «aumentará la cantidad de carbono en la atmósfera e impulsará el calentamiento global por décadas o siglos, incluso cuando la madera reemplace al carbón, al petróleo o al gas natural»

Como los árboles tardan en volver a crecer, su recolección para  uso energético aumentará la «deuda mundial de carbono» por décadas, si no son siglos, según un artículo de investigación publicado en la revista científica Nature en septiembre. La madera «normalmente emite 1.5x el CO2 del carbón y 3x el CO2 del gas natural debido a los enlaces de carbono de la madera, el contenido de agua y la menor temperatura de combustión», escribieron.

Otros científicos son menos alarmistas dicen que para contribuir a la lucha contra el cambio climático, los combustibles bioenergéticos «deben poder cumplir con los umbrales estrictos de las emisiones de efecto invernadero en comparación con los combustibles fósiles para garantizar la reducción tangible del carbono».

La Comisión Europea ha señalado las «garantías» en la directiva de energía renovable para asegurar que la biomasa consumida en Europa solo provenga de bosques gestionados de forma sostenible. La directiva también exige que la biomasa emita al menos un 80% menos de gases de efecto invernadero que los combustibles fósiles, señalaron los funcionarios de la UE.

Garantías descartadas por desdentadas

Pero esas medidas de seguridad fueron desestimadas por los activistas, quienes dicen que las diversas condiciones de sostenibilidad en la directiva «tendrían pocas consecuencias» y plantearían problemas en términos de normas de contabilidad de carbono a nivel de la ONU.

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De hecho, la directiva incorpora la opinión de que la biomasa forestal es inherentemente neutral en carbono si se recolecta de manera sostenible,  escribieron los firmantes del artículo de Nature. «Pero sustentable no equivale a bajas emisiones de carbono», advierten, señalando que la recolección y quema de biomasa reduce la capacidad de los bosques para absorber carbono y agrega CO2 al aire «al igual que la quema de cualquier otro combustible de carbono».

Y a pesar de que la directiva requiere que la bioenergía genere grandes reducciones de gases de efecto invernadero, «sus reglas contables ignoran el carbono emitido por la quema de biomasa», continúan diciendo que «todavía permitiría que se tripliquen las cosechas globales de madera con fines industriales».

Según los activistas, el  consenso científico de que la quema de madera no  es neutral en carbono es ahora abrumador. «Los árboles no vuelven a crecer lo suficientemente rápido como para compensar estas emisiones iniciales, lo que significa que la madera no es generalmente una alternativa sensata a los combustibles fósiles», escribió Linde Zuidema, una activista de la ONG Fern.