El pescado es una fuente vital de proteínas para más de la mitad de la población mundial, y una fuente de ingresos para más de 56 millones de personas. Pero el cambio climático está comenzando a interrumpir los sistemas complejos e interconectados que sustentan esta importante fuente de alimentos.

Un equipo de científicos liderado por Christopher Free, un académico postdoctoral de la Escuela Bren de Ciencias Ambientales de la Universidad de Santa Bárbara, publicó una investigación sobre cómo el calentamiento de las aguas puede afectar la productividad de las pesqueras. Los resultados fueron publicados en la revista Science.

El estudio examinó los datos históricos de 124 especies en 38 regiones, lo que representa aproximadamente un tercio de la captura mundial registrada. Los investigadores compararon estos números con los valores de la temperatura del océano y encontraron que el 8 por ciento de las poblaciones se vieron significativamente afectadas negativamente por el aumento de temperatura, mientras que el 4 por ciento vio impactos positivos. En general, las pérdidas superan las ganancias.

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«Nos sorprendió la fuerza con que las poblaciones de peces en todo el mundo ya se han visto afectadas por la mayor temperatura», dijo Free, «y que, entre las poblaciones que estudiamos, los «perdedores» del clima superan a los «ganadores» del clima.

Según el estudio, las regiones tuvieron la mayor influencia sobre cómo responden los peces al aumento de la temperatura. Las especies en la misma región tendieron a responder de manera similar. Los peces en las mismas familias también mostraron similitudes en cómo respondieron a los cambios. Los investigadores razonaron que las especies relacionadas tendrían rasgos y ciclos de vida similares, dándoles fortalezas y vulnerabilidades similares.

Al examinar cómo la disponibilidad de pescado para alimentos ha cambiado desde 1930 hasta 2010, los investigadores observaron las mayores pérdidas de productividad en las ecorregiones del Mar de Japón, el Mar del Norte, la Costa Ibérica, la Corriente de Kuroshio y el Celtic-Vizcaya de Vizcaya. Por otro lado, las mayores ganancias se produjeron en la región de Labrador-Terranova, el Mar Báltico, el Océano Índico y el noreste de los Estados Unidos.

Aunque hasta ahora los cambios en la productividad de la pesca han sido pequeños, existen grandes discrepancias regionales. Por ejemplo, el este de Asia ha visto algunos de los mayores descensos provocados por el calentamiento, con reducciones del 15 al 35 por ciento en la productividad de la pesca. «Esto significa de 15 a 35 por ciento menos de peces disponibles para alimentos y empleo en una región con algunas de las poblaciones humanas de más rápido crecimiento en el mundo», dijo Free. Mitigar los impactos de las disparidades regionales será un desafío importante en el futuro.

Estos hallazgos resaltan la importancia de tener en cuenta los efectos del cambio climático en la gestión de la pesca. Esto significa obtener nuevas herramientas para evaluar el tamaño de las poblaciones de peces, nuevas estrategias para establecer límites de captura que consideren el cambio de productividad y nuevos acuerdos para compartir la captura entre regiones ganadoras y perdedoras, explicó Free.

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«Saber exactamente cómo responderán las pesqueras frente al futuro calentamiento es un desafío, pero sí sabemos que no adaptarse a los cambios de productividad se traducirá en menos alimentos y menos ganancias», explicó Free.

La prevención de la sobrepesca será una parte fundamental para enfrentar la amenaza que el cambio climático representa para las pesqueras del mundo. La captura indicrimanda lleva a que las poblaciones de peces sean más vulnerables al calentamiento, mientras que el calentamiento dificulta la recuperación de las poblaciones sobre-explotadas.

Free también destacó que el calentamiento del océano es solo uno de los muchos procesos que afectan la vida marina y las industrias que dependen de ella. La acidificación del océano, la caída de los niveles de oxígeno y la pérdida de hábitat también afectarán la vida marina. Se necesita más investigación para comprender completamente cómo el cambio climático afectará a las poblaciones de peces y los medios de vida de las personas que dependen de ellos.