La próxima vez que te sientas culpable por perder tu tiempo con las redes sociales, recuerda que la inspiración puede provenir de todas las fuentes.  

Ese fue ciertamente el caso de Benjamin Swan, cuyo viaje en subte le generó una idea que lo llevó a renunciar a su trabajo corporativo y embarcarse en una empresa comercial multimillonaria.  

“Todo comenzó con un artículo en Facebook”, dijo Swan. “Estaba camino a casa desde el trabajo y leí un artículo de Dickson Despommier, profesor de microbiología que además escribió sobre el futuro de la agricultura y la agricultura vertical”, dijo Swan, refiriéndose a la práctica de cultivar cultivos en capas apiladas, o mejor dicho en campos horizontales.  

“Estaba mirando muchas de las ilustraciones y pensé para mí mismo … (esto) así, simplemente no funcionaría para Asia”. Entonces, esa noche, el ex ingeniero, que en ese momento trabajaba para Citibank en Singapur, consultó al “Profesor You y al Dr. Google” (YouTube y Google) y se dispuso a buscar una la alternativas para encontrar la solución.  

Seis meses, y muchas largas noches de experimentación más tarde, Swan, junto con el cofundador Martin Lavoo, finalizó el primer prototipo funcional para una granja vertical interior que podría replicar en Singapur las condiciones necesarias para producir cultivos no nativos.  

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Y con eso, se sembraron las primeras semillas de Sustenir. En un plazo de 18 meses, Swan y Lavoo habían renunciado a sus trabajos diurnos para continuar el proyecto a tiempo completo; y hoy, cinco años después, la dupla ha inyectado millones de dólares de su propio dinero y de los inversores en granjas verticales diseñadas para hacer que la producción de alimentos en Asia sea más sostenible y eficiente. 

Abordar los desafíos alimentarios globales  

Puede parecer un movimiento dramático para un banquero aburrido. De hecho, Swan, el director ejecutivo de Sustenir, dijo que “nunca en (sus) sueños más salvajes” pensaba que se dedicaría a la agricultura, o incluso al espíritu empresarial. Pero, cuando se topó con la idea en el artículo de Despommier, dijo que lo veía como su oportunidad de “dar la buena pelea”.  

“Sentí que todo lo que he hecho en mi vida se ha reducido a este punto”, dijo Swan. “Mis días en la construcción, trabajando como banquero, todas las habilidades que había aprendido, sentí que esta era mi oportunidad de hacer algo que marcaría una diferencia, una oportunidad para pelear la buena batalla”.  

A nivel mundial, la producción de alimentos se está convirtiendo en un tema candente, ya que los gobiernos y las corporaciones buscan formas innovadoras para hacer que el proceso sea más adecuado para la sociedad actual y las preocupaciones climáticas. Ese desafío se siente especialmente en Asia, y en particular en Singapur y Hong Kong, donde el aumento de la población y la disponibilidad limitada de la tierra ejercen presión sobre el sector agrícola.  

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Las granjas verticales pueden proporcionar una solución al reducir el espacio necesario para la producción y controlar el clima interior (con luces LED, por ejemplo) para que los cultivos exóticos puedan crecer lejos de su entorno natural, lo que hace que la producción se acerque más a los consumidores. En el caso de la col rizada de Sustenir, Swan dijo que puede hacer que el proceso sea 127 veces más eficiente por metro cuadrado que en las granjas tradicionales.

“Sabemos que la agricultura está en problemas”, dijo Swan. “Confiamos en las técnicas que se han utilizado durante siglos, mientras intentamos incorporar la automatización y mejorar las formas en que usamos la maquinaria, pero lo que no podemos mejorar es la disponibilidad de la tierra. Por lo tanto, la agricultura vertical puede resolver ese problema”. 

Haciendo la agricultura fresca  

Las empresas de agricultura vertical, de las cuales Sustenir es una de las muchas en todo el mundo, no solo están tratando de reinventar viejos procesos. También intentan revitalizar una industria agotada que ha luchado por atraer a trabajadores jóvenes y millenials, que generalmente prefieren a las grandes ciudades y los espacios de co-working que la vida rural.  

Swan, quien ahora tiene 38 años, dijo que espera que su negocio pueda ayudar a mejorar esa mentalidad y atraer a más jóvenes a carreras agrícolas.  

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“Cuando la gente piensa en la agricultura, piensan que van a estar en el suelo, al sol”, dijo Swan. “No es hasta que los llevamos a este entorno que realmente piensan ‘wow, esto está muy bien ‘”.  

“Nos gusta pensar que esto es más parecido a una compañía de tecnología. En realidad, estamos usando tecnología para crear grandes productos”, continuó, refiriéndose al uso de inteligencia artificial de Sustenir y al desarrollo de un asistente robótico en tiempo real para monitorear ambiente.