Los krill son pequeñas criaturas parecidas a los camarones que abundan en grandes cantidades y forman la mayor parte de las dietas de ballenas, pingüinos, aves marinas, focas y peces.  

Los científicos dicen que las condiciones del calentamiento de la Tierra en las últimas décadas han llevado a que el kril se contraiga hacia el polo. Si se mantiene el cambio, tendrá un impacto negativo en los ecosistemas, advierten. 

Ya se han divisado algunas evidencias de que a los pingüinos macarrones y a los lobos marinos les puede resultar más difícil obtener la cantidad suficiente de krill que les permita mantener a sus poblaciones.  

«Nuestros resultados sugieren que durante los últimos 40 años, la cantidad de krill ha disminuído y también la ubicación del krill se ha trasladado a hábitats más pequeños. Eso sugiere que todos estos otros animales que comen krill se enfrentarán en una competencia mucho más intensa entre sí por este importante recurso alimenticio», dijo Simeon Hill de la British Antarctic Survey. 

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Los científicos han estado recopilando datos en las áreas de Escocia y la península antártica desde la década de 1920.  

Inicialmente, las capturas de krill se registraron para comprender las consecuencias ambientales de la caza comercial de ballenas, pero la información se ha seguido recogiendo hasta el presente.  

El Dr. Hill y sus colegas dicen que el cambio en la distribución y densidad de los crustáceos es una señal clara que emerge en los datos a partir de finales de los 80 en adelante.  

Coincide con un cambio de fase en una oscilación climática conocida como el Modo Anular del Sur.  

El SAM describe esencialmente el patrón dominante de las zonas de presión en el hemisferio sur fuera de los trópicos.  

El cambio de modo en el estado a finales de los años 80 produjo un clima más cálido, nublado y ventoso, y mucho menos hielo marino en aquellas áreas donde el krill había tendido a congregarse.  

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La etapa larvaria de los crustáceos, en particular, se ha asociado fuertemente con la presencia de un hábitat de hielo marino. 

Cambios previstos en curso  

El análisis del equipo indica que el centro de distribución de krill ahora se ha movido hacia donde se encuentran condiciones más favorables, siguiendo hacia el sur hacia del continente antártico en unos 440 kilómetros, o cuatro grados de latitud.  

«El tamaño promedio de krill también se ha alargado en este período de tiempo», dijo el Dr. Hill. «Y eso se debe a que la población está cada vez más dominada por animales mayores y más grandes. Esto se debe a una disminución en el número de krill que ingresa a la población, lo que llamamos reclutamiento juvenil».  

Margaret McBride, del Instituto Noruego de Investigación Marina en Bergen, ha escrito un artículo de comentario sobre la investigación en la misma edición de Nature Climate Change.  

Ella dijo que los modelos habían predicho que el krill se desplazaría hacia el sur en el futuro, mientras que la nueva investigación sugería que esta contracción ya estaba en marcha.  

«Ofrece un final del juego profundamente adverso, pero altamente plausible, para el krill antártico que tiene serias implicaciones tanto para la red alimentaria del Océano Austral como para el manejo sostenible de las pesquerías dirigidas a esta especie», escribió.  

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El krill no solo soporta a mamíferos marinos y aves marinas. Una pesquera internacional también extrae cerca de un cuarto de millón de toneladas de crustáceos cada año en la región antártica.  

El grupo de campaña WWF-UK dijo que el estudio mostró «la necesidad de proteger las aguas de la Península Antártica con una red efectiva de áreas marinas protegidas, que coloca la conservación por encima de los intereses de la pesca».